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Especificaciones del Cultivo:
Lechuga
Importancia Económica y Alimenticia
La lechuga y el apio constituyen las dos hortalizas de hojas de mayor cultivo, comercialización y consumo en la República Dominicana. El incremento del flujo de turistas en el país ha aumentado significativamente su consumo. Durante el periodo 1990 – 1997, las áreas cosechadas de lechuga y apio variaron aproximadamente de 2,000 a 2,500 tareas (125 a 156 ha) y 1,500 a 2,500 tareas (94 a 156 ha), respectivamente.

La zona de mayor importancia económica es Constanza, donde se cultiva casi la totalidad del apio de peciolo y lechuga repollada que se consume. Tradicionalmente en las zonas bajas del país solo se producía la lechuga de hoja, pero en los últimos años se han introducido cultivares adaptables de cabeza. Estos cultivares producen cabezas semi abiertas y suaves en el periodo de diciembre a marzo y durante los demás periodos producen hojas de buenas cualidades organolépticas. La mayor cantidad de lechuga de zonas bajas se produce en Santo Domingo y sus alrededores.

De la planta de lechuga se consume las hojas cocidas o crudas en forma de ensalada, siendo esta ultima la forma más popular. Se hace acompañar de diferentes comidas, convirtiéndose ya en una tradición. Las hojas viejas que no califican para la alimentación humana son usadas para alimentar animales (conejos, cerdos, entre otros).

Los constituyentes alimenticios que se destacan en la lechuga son la vitamina C y los minerales, hierro, potasio y calcio. La concentración de vitamina C, dependiendo de la variedad puede ser de 15 a 25 mg en 100 g (mg %). También las cantidades de provitamina A (?caroteno), se pueden considerar adecuadas pudiendo llegar a 400 U.I. por 100 g de materia fresca.

Cuadro No. 1: La composición alimenticia de la lechuga repollada

Materia Cantidad (%)
Cantidad de sólidos totales 4.59
Sustancias nitrogenadas (Proteínas) 1.43 (56 a 75)
Grasas 0.24
Azucares 0.1
Celulosa 0.54
Cenizas 0.77

Entre las propiedades medicinales más conocidas de la lechuga, están la de corrección de males hepáticos cuando se usan extractos de sus semillas. Las hojas ayudan a curar los males de pecho, sirven como calmante expectorante, así como para dolores menstruales. La lechuga también se recomienda para los enfermos de epilepsia y su jugo posee componentes de algunos productos de perfumería. Además se ha detectado un poder somnífero en las hojas.

De la planta de apio se consumen con gran importancia económica comercial los peciolos de las hojas y sus raíces carnosas. También los limbos foliares y las hojas que no desarrollan grandes peciolos son usadas como alimento, pero de menor importancia.

Los peciolos foliares se pueden consumir en forma de ensalada, ya sean enlatados, frescos o cocidos; mezclados con otras oleícolas de hojas, etc. Las hojas sirven para condimentar guisos, sopas, carnes y otras comidas y las raíces carnosas se pueden consumir en forma similar a la papa, la zanahoria y otras oléricolas con propiedades alimenticias afines.

Las hojas de apio se caracterizan por un alto contenido de sustancias aromáticas, pues el aceite etéreo (sedanolid) que les da el olor característico, puede oscilar entre 30 y 100 mg%. El

También existen ciertas cantidades de vitaminas PP, vitamina U, sustancias pecticas, asparaginas, tirosina, colina, azucares, sales cálcicas, magnésicas, férricas y potásicas.

Entre las cualidades medicinales del apio están su valor diurético y antiespasmódico, cuando se usan con cogollos. Las hojas también ayudan a combatir las afecciones catarrales, el reumatismo y sirven como estimulante del apetito y también como expectorante. Regulan la menstruación con las mujeres y disminuyen el contenido de leche en las paridas.

Conjuntamente con otras plantas, las raíces forman parte de jarabes antivenéreos y las semillas cocidas sirven como vermífugo contra las lombrices. El apio también tiene propiedades antinsomnicas.

Origen y Dispersión
Lechuga
Aun no está bien definido el origen de la lechuga, pues diferentes autores lo atribuyen a Europa Meridional, Asia Occidental, Asia Menor y otros.

Es una planta muy antigua, pues se tienen informaciones de su cultivo desde dos mil quinientos años antes de Cristo. Existen pinturas de la planta de lechuga en tumbas egipcias que datan de seis mil quinientos años. Según historiadores griegos, esta especie hortícola es conocida desde por lo menos quinientos antes de nuestra era. La lechuga tipo cabeza empezó a aparecer desde el año 1500 de nuestra era.

Se acepta actualmente que la lechuga (Lactuca sativa) se derivo de la especie Lactuca scariola o lechugilla, que es una hierba común con la cual la lechuga se cruza fácilmente. Esta maleza esta difundida ampliamente en el centro de Europa, así como en la región de Rusia.

Características Botánicas y Taxonómicas
La lechuga pertenece a la familia Compositae, Genero LActuca, especie Lactuca sativa. Atendiendo a como están agrupadas o conformadas sus hojas, los diferentes cultivares se dividen en tipos de hojas sueltas (Lactuce sativa ver crespa), de cabeza (Lactuca sativa var capitata), de repollo suelto, notablemente alargado (Lactuca satava var longifolia, cos o Romana), y de tallo (Lactuca saliva ver asparagina).

La lechuga es una planta herbácea anual, notándose en su fase de crecimiento inicial una raíz principal o pivotante, que en caso de trasplante se ramifica intensamente, desapareciendo la dominancia en tamaño y desarrollo de la raíz principal. No obstante, la base de la raíz primaria puede tener hasta 2.5 cm de diámetro.

La mayor parte de las raíces de absorción están situadas a una profundidad de 5 a 30 cm. Luego del crecimiento completo de la planta bajo buenas condiciones de suelo y clima, algunas raíces llegan hasta 0.90 a 1.80 m de profundidad, características que explica su relativa resistencia a la sequia.

Las hojas de lechuga tienen diferentes formas, aunque predominan en muchos casos las alargadas, sésiles, lisas o rizadas. Pueden ser de coloración verde hasta amarillenta y purpura. Está dispuesta en forma una cabeza que se asemeja a un repollo, constituyendo la denominada lechuga repollada o de cabeza.

Luego de dos o tres meses de crecimiento y transcurrida la etapa de vernalización, la planta emite un tallo floral bien ramificado con una longitud de 1.0 a 1.2 m. este tallo floral presenta un gran número de pequeños capítulos amarillentos constituidos por diez o veinte flores hermafroditas.

Las flores que constituyen la inflorescencia poseen sus sépalos soldados. Tienen cinco estambres, ovario monocular de estigma dividido, con un ovulo que da origen a una “semilla” que viene a ser un fruto seco y unilocular llamado aquenio. La lechuga es una especie autogama altamente homocigótica, ocurriendo la polinización antes de la apertura floral completa y entre las 6 a las 10 horas de la mañana.

Las semillas son pequeñas, alargadas y estriadas longitudinalmente con finas aristas. Su color fluctúa desde el banco al marrón oscuro, dependiendo del cultivar. La maduración de las semillas ocurre entre los 12 a 15 días después de la floración. El absoluto de la semilla varia de 0.8 a 1.2 g por 1,000 semillas.

Requerimientos Climáticos
La germinación de las semillas de lechuga se inicia a partir de 2 a 3º C, al cabo de dos semanas. La temperatura óptima oscila entre 20 y 25º C y en tales condiciones la germinación se realiza en tres a siete días.

El proceso germinativo de las semillas puede verse afectado por su edad. Es mejor cuando tienen aproximadamente un año de edad y se inhibe casi por completo en semillas recién recolectadas. Se ha determinado que las semillas jóvenes están cubiertas por una membrana semi – permeable, que se haya entre dos capas de células alrededor del endosperma. Esta membrana tiene poca permeabilidad a los gases, lo que hace aumentar su periodo de reposo.

El reposo de las semillas jóvenes puede interrumpirse de diferentes maneras. Así, por ejemplo, la exposición de las semillas húmedas a la luz o a temperaturas bajas (4 a 6º C) durante tres a cinco días, interrumpen el reposo. Luego de este tratamiento las semillas pueden terminar hasta a temperaturas de 30 a 35º C. Si las semillas se tratan con una solución de thiourea al 0.5% por un periodo de 8 a 10 horas en la oscuridad y a temperaturas de 18º C, la capacidad de germinar se incrementa notablemente y se hace posible hasta a temperaturas de 35º C.

La fase vegetativa de la lechuga se ve favorecida por temperaturas bajas y fotoperiodos cortos y la reproductividad por temperaturas altas y fotoperiodos largos. Se ha establecido que la temperatura media óptima para el desarrollo de la parta aérea de la planta está entre 15 y 18º C, con máximas de 21 a 24º C y mininas de 7º C.

La temperatura optima para el crecimiento de las hojas y la formación del repollo es de 16 a 21º C, y para el tallo floral y los órganos generativos es de alrededor de 20 a 22º C. La poca iluminación y las temperaturas altas, transforman el balance nutricional, provocando que las hojas adelgacen nutricional, provocando que las hojas adelgacen y los repollos (en caso de lechuga repollada) no se formen o resulten muy sueltos.

Luego de transcurridos los estados de vernalizacion o iluminación, las temperaturas por encima de 25º C favorecen la emisión del tallo floral y la calidad de la lechuga se deteriora. Esto se debe a la acumulación de un latex amargo en sus sistemas vascular. Esta anormalidad es común en los trópicos cuando se realizan siembras de lechuga terminando la “primavera”.

Los efectos de la temperatura y el fotoperiodo durante la fase de semillero pueden influenciar el desenvolvimiento posterior de la planta. Cuando las plántulas de tres semanas de edad son sometidas a temperaturas de 5º C, se prolonga el crecimiento vegetativo y en el caso especifico de la lechuga repollada, aumenta tanto el desarrollo como la cantidad de cabezas formadas.

Diversas investigaciones han determinado que temperaturas constantes, iguales o inferiores a 10º C inhiben la floración, manteniendo la planta en estado vegetativo. La mayoría de los cultivares de lechuga repollada forman normalmente su cabeza cuando las temperaturas no sobrepasan los 20º C. Existen, sin embargo, algunos cultivares seleccionados para verano que pueden formar cabezas normales con temperaturas superiores a 20º C.

En los países fríos, los efectos térmicos y de fotoperiodo son tan marcables en el ciclo vegetativo de la lechuga que, por ejemplo en Holanda, en verano es de solo 50 días, mientras que en invierno exige más de 120 días.

La lechuga está considerada como una especie de días largos, es decir necesita más de 12 horas de luz para el desarrollo del tallo floral. Cuando se cambian las altas temperaturas con fotoperiodos largos, se acelera la formación del tallo floral.

Cuando hay escasez de luz, las hojas de la lechuga se adelgazan y la roseta de hoja y el repollo, si es que llega a formarse, son muy sueltos. Debido a esto, la lechuga no se debe cultivar conjuntamente con plantas que le hagan sombra. La humedad relativa del aire óptima para la lechuga es de 60 a 70% y la humedad del suelo más propicia es de 60 a 70% de la capacidad de campo. La insuficiencia de humedad en el suelo (menor de 60% de la capacidad del campo) y en el aire, disminuyen marcadamente la calidad de la lechuga, mientras que un exceso también afecta la calidad, ya que aumenta la incidencia de enfermedades.

Suelos recomendables y cultivos previos
La lechuga se desarrolla bien en una diversidad de suelos, desde los arcillosos hasta los arenosos. No obstante, los mejores resultados se obtienen en suelos francos, fértiles y de reacción ligeramente acida. En suelos orgánicos el pH más favorable varía de 5.2 a 5.8 y en los de origen mineral de 5.5 a 6.7. En suelos calizos, las plantas resultan con clorosis, ya que el calcio hace que el manganeso y el hierro resulten insolubles.

Esta hortaliza se clasifica medianamente tolerante a la salinidad, ya que el cultivo es posible con valores de 4 – 10 mmho (2,560 – 6,400 ppm).

Debido al costo ciclo vegetativo, a su intensidad de cultivo y a que la mayor parte procede de áreas reducidas cerca de los centros urbanos, la lechuga no ocupa lugares especiales en la rotación.

Cultivares
Dependiendo de la forma como estén agrupadas las hojas, los diferentes cultivares se clasifican en tres tipos, de cabeza, de hojas sueltas y cos o romano.

- Tipo de Cabeza. Esta lechuga es la que ofrece mayores ventajas económicas en la mayoría de los países tropicales y goza de mucha popularidad en el mercado. Existen dos clases de lechuga de cabeza o “repollada”, a saber:
o De cabeza firme. Se caracterizan por poseer hojas grandes, envolventes, de superficie tosca y color verde intenso. Se asemejan a un repollo. El cultivar Great Lakes es el más representativo del grupo y el que más se siembra en los trópicos.
o De Cabeza suave. Sus hojas externas no son completamente envolventes y generalmente forman cabezas menores que el grupo de cabeza firme. Sus hojas son de textura más suave, con un verde más claro; resultan aceitosas al tacto y las hojas anteriores son de color amarillento, por lo que se les denomina lechuga de mantequilla o “seda”. El cultivar más representativo de este grupo es White Boston.
- Tipo de Hojas Sueltas. Dentro de este tipo se pueden distinguir cultivares de hoja crespa y de hoja suave.
o De Hoja Crespa. Son rígidas y fuertes, de color verde oscuro, su forma habitual de crecimiento erecto hace que sean fáciles de producir. El cultivar representante típico de este grupo es Grand Rapids.
o De hojas suaves. También su habitual crecimiento erecto hace que sean fáciles de producir. Son lisas al tacto, de color verde claro a amarillentas.

La lechuga de hoja suelta goza de mucha popularidad en los trópicos, sobre todo en mercados locales. Sin embargo, en los últimos años la lechuga repollada ha ido ganando mayor aceptación.

Dentro de las lechugas de hojas sueltas también existen variantes de color rojizo o purpura, pero generalmente poseen la desventaja de que sus peciolos son frágiles y se deterioran con más facilidad que las demás.

- Tipo Cos (Romana / milanesa / oreja o conconina). Son de hojas espatuladsa, que forman una cabeza semiabierta, de forma ovalada, y alargada y conforman un grupo inmediato entre lechuga de hoja y la de cabeza. Las hojas centrales son blanqueadas y las de más aceptación, por lo que muchos productores suelen amarrar las hojas exteriores para asi acelerar el blanqueado. Los cultivares típicos de este grupo son White Paris Cos y Paris Island Cos. En las diferentes zonas tropicales, y sub tropicales, este tipo de lechuga no posee casi importancia económica, ya que sus hojas son menos tiernas y más gruesas que los grupos anteriores.

De los dos primeros tipos, los cultivares de mayor desarrollo en los trópicos son:
- Great Lakes, White Boston y Hubar Market.

En Venezuela se tienen recomendados los cultivares de cabeza:
- Great Lakes 659, Golden State D., Penn Lakes, White Boston

De hoja suelta:
- Hubar Market

Los cultivares más productivos en Brasil son:
- Repollada lisa: White Boston, Sem Rival; Brasil 221, Brasil 48, Aurelia, Victoria de Santo Antao.
- Repollada crespa: Great Lakes, Nova York, Vanguard, Imperial.
- De hojas lisas: Baba
- De hojas crespas: Black Seeded Simpson, Grand Rapids Gorga.
- Romana (Cos): ballao, Crispicos, TRianon, Paris Island.

En la República Dominicana se cultivan básicamente Great Lakes, Minetto y Bronza Mignonette. La primera se cultiva mayormente en zonas altas y las demás en zonas bajas, donde solo forman rosetas de hojas. En la actualidad, el mayor consumo local corresponde a lechugas de hojas sueltas, aunque va en aumento acelerado el cultivo y consumo de lechuga que forma cabeza.

Durante 1995, se inicio la siembra comercial de lechuga repollada en zonas bajas de la República Dominicana, usando los cultivares Ballade y Tropical Emperor. En las zonas señaladas estos cultivares forman hojas sueltas durante los meses de mayo a noviembre y una cabeza suave en el periodo diciembre a febrero. Son de agradable sabor y buena calidad comercial.

Características de los principales cultivares de lechugas utilizadas en la República Dominicana:

Cultivares Ciclo Vegetativo (Días) Tamaño Color Características especiales
Great Lakes 659 70-80 Grande Verde Produce cabezas muy firmes, corazón mediano, moderadamente lisa. Se siembra solo en áreas altas (Constanza).
Minetto Precoz 55-65 Pequeño Verde Produce cabezas pequeñas en zonas altas; corazón pequeño; buena apariencia y solidez. Es resistente a la quemadura de las puntas pudriciones. Se cultiva en zonas bajas, donde produce una roseta de hojas de gran calidad comercial.
Ballade Precoz Mediano Verde brillante Aunque es de cabeza, resiste las altas temperaturas, por lo que se cultiva en zonas bajas. Produce cabezas suaves en el periodo de diciembre a marzo y hojas grandes de alto valor comercial en los demás periodos.
Bronze Mignonette Precoz Mediano Verde oscuro con tintas marrones o violeta Es una variedad de hojas sueltas, muy popular en los trópicos. Sus peciolos son frágiles, por lo que tienden a deteriorarse con cierta facilidad.
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Ají  -  (Capsicum annuum, C. chínense, C. Frutascens, C baccaturm y C pubescens.)
Ajo  -  (Allium sativum)
Apio  -  (Apium graveolens var. rapaceum)
Arroz  -  (Oryza sativa)
Brócoli  -  (Brassica oleracea var. italica)
Cebolla  -  (Allium Cepa)
Chile  -  (Capsicum annuum)
Coliflor  -  (Brassica oleracea L var. botrytis)
Fresa  -  (Fragaria vesca)
Fresa en Invernadero  -  (Fragaria vesca)
Guineo, Banano  -  (Musa AAA, Simmonds)
KIWI  -  (Actinida chinesis)
Lechuga  -  (Lactuca sativa)
Melón  -  (Cucumis Melo L.)
Papa  -  (Solanum tuberosum)
Piña  -  (Anana s Comosus)
Plátano  -  (Musa Grupo ABB)
Remolacha  -  (Beta vulgaris var. conditiva)
Repollo  -  (Brassica oleracea var. Viridis)
Sandía  -  (Citrullus lanatus (Thunb.) Matsum. & Nakai var. lanatus)
Tomate  -  (Lycopersicum esculentum)
Zanahoria  -  (Daucus carota)
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