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NUTRICION FOLIAR

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Desde un punto de vista científico, la nutrición (fertilización) foliar es una manera de suplementar a las plantas parte de los nutrientes que requieren. Por décadas, este ha sido un método establecido de aplicación de nutrientes desde que se demostró, alrededor del año 1850, que las plantas pueden absorber nutrientes por las raíces y por las hojas. Sin embargo, la fertilización foliar debe ser considerada únicamente como una aplicación suplementaria durante las etapas criticas de crecimiento de la planta y durante etapas con malas condiciones ambientales.

La absorción de nutrientes a través del follaje, no puede reemplazar la absorción de los mismos por la raíz y por tal motivo siempre se habla de “suplementos” fol
iares. Estos suplementos pueden incorporar de manera rápida y especifica ciertos nutrientes que la raíz tarda en absorber y traslocar.

A continuación discutiremos brevemente aspectos relativos a la nutrición foliar a sus cultivos y alternativas para su optimización.

LA HOJA Y LA FERTILIZACIÓN FOLIAR
Las hojas no son órganos especializados para la absorción de los nutrimentos como lo son las raíces. La hoja tiene una función específica de ser la fábrica de los carbohidratos, pero por sus características anatómicas presenta condiciones ventajosas para una incorporación inmediata de los nutrimentos y la translocación de éstos a los lugares de mayor demanda en la planta (Trinidad-Santos & Aguilar-Manjarrez, 2000).
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La hoja es un órgano vegetal de estructura laminar, compuesta primordialmente por células activas (parénquima y epidermis), con excepción del tejido vascular y la cutícula. La cutícula aparentemente es impermeable y repelente al agua por su naturaleza lipofílica. No obstante, al parecer, al ser aplicado el nutrimento por aspersión, éste se difunde por los espacios interfibrales en la pared de las células epidermales, o bien, vía intercambio iónico a través de ectodesmos, hasta llegar al plasmalema que es el lugar donde se lleva a cabo prácticamente u
na absorción activa.

Es decir, la absorción foliar de nutrimentos se lleva a cabo por las células epidérmicas de la hoja y no exclusivamente a través de los estomas como se creyó inicialmente. De aquí la importancia de hidratar la cutícula de la hoja con surfactantes para facilitar la penetración del nutrimento.

FERTILIZACIÓN FOLIAR VS. FERTILIZACIÓN AL SUELO
El abastecimiento de los nutrimentos a través del suelo está afectado por factores diversos: origen del suelo, características físicas, químicas y biológicas, humedad, plagas y enfermedades.
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Por consiguiente, habrá casos en que la fertilización foliar sea más ventajosa y eficiente para ciertos elementos, que la fertilización al suelo, y casos en que simple y sencillamente, no sea recomendable el uso de la fertilización foliar.

No obstante, la eficiencia de aprovechamiento de un nutriente puede elevarse al ser aplicado foliarmente, de acuerdo a las investigaciones de Chonay (1981), que al fertilizar el frijol (Phaseolus vulgaris L.), al suelo y follaje. En este experimento, al aplicar 30 kg de nitrógeno como urea el suelo, cada kg de nitrógeno incrementó 2.9 kg de grano, mientras que aplicando foliarmente la misma cantidad de nitrógeno como urea a 4 % hubo un rendimiento de 24.5
kg de grano por cada kg de nitrógeno aplicado, aumentando 8.5 veces la eficiencia en el aprovechamiento del nutrimento (Tabla 1).

Tabla 1. Eficiencia de N aplicado al suelo y follaje antes de la floración (AFL) en el rendimiento de frijol (Phaseolus vulgalris L.)

Tratamientos Rendimiento (Kg/Ha) Eficiencia (Kg/ Kg N)
(00 – 60 – 30) FE 1602.3 --
(30 – 60 – 30) FE 1690.9 2.9
(00 – 60 – 30) FE + (30 N) AFL 2338.6 21.6
FE = Fertilización edáfica al momento de l
a siembra
AFL = Nitrófeno foliar aplicado antes de la floración
Fuente: Chonay (1981), citado en Trinidad-Santos & Aguilar-Manjarrez (2000)

FACTORES QUE INFLUYEN LA FERTILIZACIÓN FOLIAR
Se consideran tres factores principales para el óptimo desempeño de la fertilización foliar:
a) La planta, b) Ambiente y c) Formulación foliar
En relación a la formulación foliar, la concentración de la sal portadora del nutrimento, el de la solución, la adición de coadyuvantes y el tamaño de la gota del fertilizante líquido, del nutrimento por asperjar se cita su valencia y el ion acompañante, la velocidad de penetración y la translocabilidad del nutrimento dentro de la planta.

Del ambiente se debe de considerar la temperatura del aire, el viento, la luz, la humedad relativa y la hora de aplicación. De la planta se ha de tomar en cuenta la especie del cultivo, estado nutricional, etapa de desarrollo de la planta y edad de las hojas.

DISTRIBUCIÓN DE LOS NUTRIENTES DENTRO DE LAS HOJAS Y SU TRASLOCACIÓN HACIA OTRAS PARTES DE LA PLANTA
La distribución de un nutriente dentro de la hoja y su translocación dependen de la movilidad del nutriente en el floema y xilema.
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Los nutrientes que son móviles en el floema (N, P, K y
Mg), se distribuyen dentro de la hoja en forma acropetálica (por el xilema), así como en forma basipetálica (por el floema) y gran parte del nutriente absorbido puede ser transportado fuera de la hoja a otras partes de la planta donde existe alta demanda.

En cuanto a los nutrientes de movilidad limitada como el Ca, S, Cu, Zn, Fe y Mn, su distribución dentro de la planta es primordialmente acropetálida, sin que exista una considerable translocación del nutriente fuera de la hoja.

FERTILIZACIÓN FOLIAR Y RESISTENCIA A ENFERMEDADES Y PLAGAS
En la actualidad se han documentado algunos casos donde la calidad de los productos cosechados puede estar determinada por el contenido de nutrientes. Por ejemplo, la calidad poscosecha en algunos casos se ve altamente influenciada por el contenido de Ca.

En lo que respecta a la resistencia a enfermedades y plagas, se ha documentado el efecto del K y algunos micronutrientes como Mn, Cu y Zn como elicitores de mecanismos de resistencia (Revisar InnovakNews Noviembre 2009). La manera en que estos micronutrientes podrían incrementar la tolerancia a plagas y enfermedades puede atrib
uirse a que participan en los procesos enzimáticos relacionados con los mecanismos de activación de la resistencia sistémica de las plantas.

EXUDADOS FOLIARES
El crecimiento de organismos epífitos en la superficie foliar sería nulo si no hubieran nutrimentos disponibles. Algunos autores consideran los exudados foliares como el factor principal implicado en la presencia de las bacterias sobre las superficies vegetales, y que la lluvia y la temperatura son tan sólo parámetros secundarios [Beattie y Lindow, Applied and Environmental Microbiology, 60 (1994)].

Los nutrientes para el crecimiento de las bacterias sobre las superficies vegetales son generados de manera habitual dentro de la hoja en forma de exudados que difunden o son excretados a la superficie. Algunos exudados atraen quimiotácticamente a las bacterias, sin que aparentemente sean un factor determinante en la patogenicidad. Estos exudados contienen una gran variedad de materiales orgánicos que incluyen azúcares simples, aminoácidos, ácidos orgánicos, elementos traza, vitaminas y hormonas de crecimiento de la planta, que pueden ser empleados más o menos eficientemente como sustratos por las distintas bacterias.
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